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说说美国大学的录取信和选校


美国大学录取的过程和中国完全不同,这个过程分成前后两个部分。首先是大学根据学生的综合情况来选择录取学生,然后是学生根据大学的综合情况来选择大学。所以,学生有两个选校过程。一个是初选,是指如何选择想要申请的大学,也就是目前在网上绝大部分文章所讨论的如何选校。我们这里要讲的是另一种选校,就是孩子在多个学校录取后,如何在录取的学校中选择最适合自己的学校。从孩子的心态讲,申请大学时的主要目的就是如何申请自己喜欢想去的大学,但孩子喜欢并且想去读的大学不一定就是适合孩子的大学。所以,只有在录取后,才能真正考虑哪所大学是最适合自己的,毕竟是要在学校待上四年的。那么,我们该如何确定最适合自己的大学呢?

美国大学录取的多样性

我们在系列文章一里把美国大学分成了几个大类,有文理学院、研究型大学等等。这种分类是用于区分学校的,但是在绝大多数的美国大学里,学生也是被分类的,这些信息充分地体现在大学的录取通知信上。录取的新生中大多数只是普通学生。所谓的普通学生,就是按照流水线的教育方式设计的。虽然每个学生在选课时都会去见一个选课指导顾问,但由于这些顾问自身水平有限,对学生个体的具体情况也不了解,而且时间还有限,没有办法进行深度交流。所有,指导顾问在选课咨询时,一般也只能是按部就班,不太可能会根据学生的特殊性做出调整。如果学生和家长自己不努力的话,基本就是一种自生自灭的原生状态。而一般在录取时被认为是优秀学生的,就会被选进一些有特殊待遇的项目,我们这里介绍几种常见的项目。

o 荣誉学生项目(Honors Program)

这个荣誉学生项目是美国大学,通常是公立大学中针对优秀学生的一个最普通的项目,大多数美国大学都有这个项目,有些还有荣誉课程(Honors Courses)或荣誉学院(Honors College)。这个项目的目的是为优秀学生提供更优质、更专业的学习环境和学术资源,从而促使这些成绩优异的学生能够得到更加充分的专业发展和提升。在本科毕业时,有荣誉学位的学位证书上会有一个标记。如果大学开荣誉课程的话,这样的课程普通学生是不能选的,而讲授这些课程的都是学校里最有名气的教授。其授课形式一般是小班上课,授课方式大多是讨论研讨式,上课节奏也会更快,每个学生可以得到讲课教授更多的关注与指导。

进入荣誉项目的学生有很多优先权,比如可以优先选课、注册,在专业方向探索、研究项目、提前进行研究生规划等学业和专业问题上都可以和自己的荣誉指导老师(Honors Advisor)联系咨询。另外,每个大学都会有荣誉学生协会,其直接的好处是在未来申请研究生或暑期实习就业的机会会比普通学生更多一些。成为荣誉学生并不需要新生单独申请,大学招生办公室在招生过程中看到优秀学生时,就会直接发出邀请。其评判标准是综合性的,主要是GPA和SAT/ACT的分数,另外加上高中学校的好坏、排名等等。顶尖大学荣誉学生的水平和小藤学生水平基本相同。

o 特殊荣誉项目(Special Honors Program)

大部分美国大学还有一些特殊的荣誉项目,这些项目是建立在荣誉项目之上的。参与的学生人数更少,能进入这种项目的学生除了享受荣誉项目的好处以外,还其他的特殊待遇。这是美国大学培养顶尖人才的通用方式。西北大学(Northwestern)的新生录取信中有关院长学者项目(Dean’s Scholar Program)就是一个例子。

在这个院长学者项目中,学生有机会同院长、系主任,可能还有工业界的专家学者一起讨论问题,尤其是在科学技术方面前沿的问题;也可以被选为迎新生活动中的向导等等。更重要的是,学生将会有一个专门由教授担任的新生指导顾问(一般的大学学业指导顾问都不是教授)。所以,这种指导顾问就不仅仅是指导如何选课,还会结合学生的背景来指导专业的选择和规划。这在大学4年的学业生涯中是非常重要的。

o 全额奖学金项目(Scholarship Program)

在本科生的招生过程中,不少学校为了与哈佛、斯坦福这样的顶尖私立大学争夺最优秀学生,也会设立一些全额奖学金的项目。全额奖学金项目有两种,一种是免学费,另一种是免掉所有费用包括学费、杂费、医疗保险、食宿费用等等,也就是我们通常说的Full Ride,基本上就是免费上大学了。这两种项目都是大学对优秀学生的最高奖励。

下面我们用伊利诺伊大学香槟分校的一个全额奖学金项目作为例子,来详细解读这个项目的优越性。

伊利诺伊大学香槟分校的这个全额奖学金项目每年总共只招收6-8个学生,这些学生将享受所有荣誉学生项目的优惠和免费上学以外,还有下面的优惠:

在新生的第一年,这个项目的学生需要上一个一学分的有关领导力方面的课程。其目的是对学生在领导力、交流能力、团队精神方面进行培训。同时,还要结合学校的管理人员,共同进行以服务为导向的项目来参与学校的管理。
这个项目的所有学生都要参加学校里英特尔公司支持的本科生研究项目,在实验室的教授或研究生的指导下,参与一些原创性的工程研究工作。而且如果愿意,可以从一年级做起。
每个学生都会得到一个院长助理作为学业指导顾问,专门指导四年的学习和规划,以及人生职业的长远计划。
鼓励学生在校期间去别的国家参加国际交流生项目,并提供咨询与指导。另外,学生还有$3000的奖学金加上旅行机票等补偿。

像香槟大学这种Engineering visionary scholar项目,是极其吸引优秀学生的。能否录取其实也是有运气的成分了。这种项目已经完全做到了因材施教、充分发挥学生潜力的先进教育理念。在Engineering visionary scholar项目中,就是有学生放弃了麻省理工,加入了香槟大学的这个项目。

从上面的几个例子可以看到美国大学也是充分在利用学校的师资力量,尽可能地为学生服务。因为一个学校的师资力量总是有限的,为了更好地培养最优秀学生,学校也只能对少数优秀学生提供有利的学习环境。即使是大藤T5这样的最顶尖大学,也是要相互竞争以最优厚的条件来吸引最优秀的学生,以便把有限的教授资源用在最优秀的学生身上。这种对少数最优秀学生的教研资源倾斜,就是为了筛选和区别对待最优秀的学生。

什么才是最适合自己的大学

如何才能确定最适合自己的大学呢?这是一个很难回答的问题。与选择申请的大学不同,在收到录取信以后,能选择的只有一所大学。我们建议首先全面分析每所大学的录取信及其提供的信息,就像前面讲的那样,录取信中的一些项目是非常有利于大学四年的学习的。挑选二、三所学校进行实地访问,与教授和在校学生交流,获得第一手资料。思考上大学的根本问题:为什么上大学?有什么强项和特长?有什么弱点?然后根据录取信资料和实地访问学校后的所得,分析每一所大学的资质、师资和学生。最后,能让自身价值得到最大提升的大学就是最适合自己的大学。

o 学校

大家都想让自己的孩子进名校。名校一定要有名气,这个“气”应该就是一种文化底蕴。通常名校的平台更广,影响力更大,更容易吸引世界顶级的研究者、经济政治领袖、艺术家们上门来讲座上课演出。和这些人的交流所获得的启发,不仅可以开阔眼界,增长见识,有时甚至可以对学生的人生价值观产生积极的影响。但是,像我们这样受中国传统思维教育出来的,总是以为名校只是少数几所、十几所学校。但其实美国大学不是这样的。在美国的200多所全国性的研究型大学中,都有一流的教授,一流的学生。其差别只是量的差别而已。从理论上讲,这些研究型大学绝不会浪费孩子的智商的,从某种意义上说,这些大学都是名校。

关于学校选择的热门话题是鸡头与凤尾之争。中国民间一向有“宁做鸡头,不做凤尾”的说法。中国的大学好坏相差较大,美国大学里公立大学和私立大学之间的选择机会并不像凤和鸡那样的极端。不少家长经常把自己孩子上藤校或公立大学比作凤尾与鸡头的关系,其实是完全不正确的。真正需要注意的是能成为好鸡头的人,他们以前在凤身上至少已经成为比较重要的部位了,而只能当凤尾的人是做不了好鸡头的。尤其是最近十来年,亚裔在顶尖名校的自杀率一直很高,这是我们华人父母必须警惕的。清华的学生都是各地高考的佼佼者,来清华之前,都是很牛的。但在清华的课堂上,每次考试总是有人不及格的,所以也就有了自暴自弃的学生。美国藤校的学生也不例外。

我大女儿当年在选校的最后时刻,敲定了香槟大学及其提供的全额奖学金项目。 在大学的四年中,她一直都是很喜欢学校的环境、氛围、教授与同学。在香槟学习一年后,女儿还收到了西北大学的邀请信,欢迎女儿转学去西北,并且西北同意接受第一年B以上的所有学分。但女儿没怎么考虑就拒绝了。仔细想想也应该是这个选择,香槟是一流的大学,身边又有一流的同学,加上有一流的教授指导,已经非常合适了,为什么还要换呢?

o 指导顾问

指导顾问在大学四年是非常有用的,从前面我们讲的录取信中就能看出,各种荣誉项目都有一个共同点,就是这些学生会被分配有专门的指导顾问。而公立大学的普通学生却只有在选课的时候才会被分配到一个选课顾问。而且随着荣誉级别越高,学生人数越少,指导顾问水平也越高,可以是教授,也可以院长助理。指导顾问不仅是帮助规划四年的学习,而且可以指导学生尽早考虑自己的长远职业计划。

在当今的大学里,优秀的学生一般都有跨专业的方向,至少也有一个主修,一个辅修。这和当今社会对人才的需求是一致的,尤其是跨专业交叉学科的人才。要想在4年的大学学习中脱颖而出,指导顾问是很重要的。这个有点像我小女儿的花样滑冰总教练,到了某个时候,他会告诉你,孩子需要请旋转教练;过段时间,会建议说需要艺术指导教练;也许又会建议需要找跳跃教练;前段时间,他又说可以考虑去请个教练专门练习腿部肌肉。大学学习也是这样,优秀学生想法很多,每个学期都可能有变化,指导顾问的及时指正是非常重要的。因为有些课程一旦错过,就没有时间弥补了。

在前二十名的藤校里,由于学生数量少,学生教授比例大,每个学生都是有可能找一名教授做指导顾问的,这是藤校的特色,但需要学生有主动性。这也是为什么进藤校需要自推娃的道理。

o 教授

自己所在系的教授是一定要有所了解的,最好能有和自己感兴趣方向的教授。名校的教授倒不一定都是很好的老师,不少学术很牛的教授不太会教书,讲课的逻辑也不见的是最好的,但是他们很可能是很好的引路人。在大学期间,尽早去他们的实验室实习,共同做课题,这样对以后的暑假实习会很有帮助。如果运气好的话,还能借助他们的知名度发表文章。在硅谷的传说中,斯坦福的计算机教授David Cheriton还给美国自己PhD学生500万创业呢,当然这种事情是可遇而不可求了。有在名教授的实验室里工作过的经历,无论是找实习、找工作还是考研究生都是极其有利的。

在这方面,藤校有着天然的优势。即使像工程学科,藤校的工程专业排名一般并不靠前,这不等于说时藤校的工程学科教授不如工程学科牛校的教授。原因只是藤校的工程学科太小,学生少,教授也少。但如果比较教授科研平均水平的话,藤校教授还是处于优势的。

o 同学

同学的水平也是在选校中一定要考虑的因素。一所学校,高质量的生源带来了各种出色的学生。在很多时候,从同学身上学到的可能比从教授那里得到的还多。和一群聪明同学共同学习往往有事半功倍的效果,尤其是讨论中的各种奇思妙想,都是很享受的学习过程。人都有从众的心里,与学霸共处对自己也是激励和鞭策,逼着自己尽量努力学习。毕业后,校友会还能提供很好的关系网。

这里必须提到顶尖公立大学和藤校的一个重要差别。一般来说,藤校的学生,其总体水平比较整齐,基本上没有差生。即使是AA入学的学生,也是同种族的佼佼者。而公立大学的学生人数众多,一般是藤校学生的5-10倍。而且还必须要照顾本州的学生。所以,学生素质和成绩参差不齐,好学生可以比肩大藤,差的学生可能不到两年就辍学了。这也是为什么公立大学的五年毕业率可以低于50%的主要原因。所以,在选择公立大学时,家长和学生必须想好如何处理这个问题:如果孩子没有交上学霸同学,怎么办?。当然,顶尖公立大学中前10%的学生和藤校学生在综合素质方面是不相上下的。在热门专业的学科里,如计算机系等,大部分本科生的学业成绩都是很好的。藤校平均水平的学生要想在顶尖公立大学热门专业拔尖也并不是一件容易的事情。

大学是小孩成年的第一阶段,对以后的人生举足轻重。无论去哪所大学,最终决定前途的都是孩子们此后自身的学习态度。小孩如若能以良好而感恩的心态对待大学生活,充分利用学校资源,认真考虑和计划自己的前途,迟早会如金子般发光的。

经典选校实例

很多家长想知道如果学生选择了公立大学,毕业以后会不会就不如从藤校毕业的同学?我在10年前,跟踪过几个孩子,他们都是被藤校录取的学生,但最后都是选择公立大学。关于学校的选择,需要从我大女儿当初的选校过程讲起,这是一个经典的选校经历。当初她申请大学的结果应该是实力的体现。共申请了前20名大学中的8所,其中5所录取,两所在前10名。但申请中最重要大藤T5中的两所:麻省和普林斯顿都没有录取。另外她申请到了一所前3名的文理学院。加上香槟大学全奖,明尼苏达大学和堪萨斯大学的全免学费,以及杜兰大学的半奖。

顺带检讨一下女儿没有被麻省和普林斯顿录取的原因,责任在我们自己。我们当时对藤校的申请过程不熟悉,也不懂要提交补充材料。我们以为在1月1日提交完所有材料以后,申请就结束了。后来,女儿又相继获得了西门子AP奖(每州男女生各一名,名字登载在USToday报纸上)以及堪萨斯州AP学者奖(也是每州男女生各一名),并由此获得来自堪萨斯州国会议员的亲笔祝贺信和州长亲笔签名的祝贺信,最后还获得了学区总监优秀学生奖(学区有5个高中,这个奖是女儿最看重的)。可惜所有这些奖项我们都没有补充到申请材料中,错失了良机。也由此可见,大学升学顾问其实是非常重要的,在某个时刻起着关键的作用。麻省理工那年在我们堪萨斯城录取了三名学生,都是少数族裔,其中两名就在我们学区。当时我是非常替女儿难过的,而女儿的回答却很有意思,她的原话大意是:麻省既然可以录取学业上远差于我的,说明这所学校和我原先想的不一样,那么也就不一定适合于我。虽然这是孩子的赌气话,但也说明了一些道理。

我们选校的最后过程集中到两所:杜克大学和香槟大学。女儿准备学生物医学工程,杜克的生医是顶尖的,学校也是顶尖的。香槟的工程是顶尖的,也是名校。但香槟还提供全奖和Engineering visionary scholar项目这样优厚的条件。最后女儿通过访问学校最终选择了香槟大学。她的理由是:杜克大学生医专业的确是好,但竞争极其激烈。入校时,75%的工学院学生是学习生医的,到了毕业时,只有20%拿到生医本科学位。只靠自己拼搏,有点累。而香槟大学的项目对自己的领导力方面有帮助,又是免费,又有指导顾问,一路会轻松很多。事实证明了她的选择完全正确,她在大学以后,轻松拿到全A的成绩,还参加和组织了很多课外和社会活动。在第三学年的时候,有次她谈起学院和系里的教授和领导时,口气就像谈论自己的老朋友一样,让我大为惊讶。由于有这个Engineering visionary scholar项目,关系很密切的一些同学也都是非常优秀,这些同学中的毕业后选择也是非常好。和女儿比较近的几个同学中,有三人进医学院,两人去斯坦福全奖读博,一人去麻省全奖读博,一人去波士顿的咨询公司。这个结果比我原先想的好很多了。我女儿如果当初选择去杜克,我相信学业是没有问题的,但在领导力、社交活动方面,应该讲肯定是不如她在香槟大学所取得的成绩。还有一点,公立大学毕业攻读医学院的确是一条相对容易的捷径,我们也是歪打正着了。

无独有偶,那年我两个朋友的孩子放弃了前20名大学,选择了堪萨斯大学(也都是全奖),也都是有一个特殊荣誉项目。只是他们没有走学医的路。一位学生是要去工业界,其职业规划是先工作几年,然后读MBA,走职业经理人路线。所以,暑假的实习就从一年级开始,连续三年暑假实习,为毕业后的工作奠定了坚实的基础。毕业时,拒绝了几份年薪十几万的工作,选择去波士顿的一个咨询公司,三年后去宾州大学沃顿商学院读MBA深造。另一位学生走学术道路,这位同学也是西门子AP奖和州AP学者的获得者,还有其他一些如机器人等项目的大奖,还被我们当地的一个主流电视台采访。他当年的梦想大学就是麻省理工,但是很可惜,这一年的麻省理工招生官的确走眼了,居然没有录取他。这位同学一进堪萨斯大学,就在教授实验室工作了,本科期间就以第一作者发表论文并获奖,毕业后全奖去卡耐基梅隆大学读博,期间又去牛津大学做研究一年,学业非常成功。这些孩子的学校选择无疑是非常正确的。他们通过选校,找到适合自己的环境,保持了乐观、自信和进取的积极态度,提升了自己的自身价值,为今后的职业生涯迈出了坚实的第一步。

最后,借用一位教育专家的话:“教育的任务应该是把人的各种差异的潜能发掘出来,让每一个人都知道自己的潜能,建立坚定的自信,从事属于他们自己、也属于这个社会富于个性的创造,而不应像可口可乐生产线,把自己的产品造成一个模样。在现实社会中,人总是存在差异的,我们要承认差异,尊重差异,不仅尊重一般性差异,而且要尊重特殊性差异,正是这样的差异才构成了人类丰富多彩的创造力及其成果。教育无论方法、途径、方式怎样不同,最终的评判标准都是社会实践。再优秀的孩子,无论他们拿了多少奖项,有过多少个第一,上了多么好的大学,考试如何拔尖,他们最终的比拼战场是社会,从哪里败下阵的,那里就是对教育方法、制度评价的一锤定音”。换句话说,中小学,大学的成绩只是人生的一个起点而已。这位教育家的教育理念、目标、途径、检验构成完整的教育思想体系,为美国人普遍接受,也是当今美国教育事业的主流价值观。

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